מנהיגה הרוחני של ש"ס, הרב עובדיה יוסף בן ה-89, הפך בעשורים האחרונים לאחת הדמויות המשפיעות ביותר במדינת ישראל. אט אט, בעבודה מאומצת, הוא הפך לאיש שמרכיב ממשלות ומפיל אותן, ולא פוסח אפילו על קביעת זהותו של נשיא המדינה.

אך הזמן מראה אף הוא את אותותיו, ועם הגיל הרב הנכבד מפחית בהדרגה את פעילותו הציבורית. בבחירות האחרונות, בניגוד לעבר, כמעט שלא יצא לעצרות בחירות, וגם מצבו הבריאותי החל להתערער. בשנים האחרונות הובהל המנהיג הרוחני כמה וכמה פעמים לטיפולים שונים בבית החולים הדסה עין כרם, והמרוץ על ממשיך דרכו הופך רלוונטי מיום ליום.

לרב עובדיה חמישה בנים ושש בנות. בניו הם בין המועמדים הבולטים להמשיך את דרכו בהנהגתה הרוחנית של ש"ס. כל הבנים ממלאים כיום תפקידים רבניים ברמות אלה ואחרות במערכת הממסדית, דבר שעשוי להכשיר אותם בבוא היום בניסיון להיכנס לנעלי אביהם. עם זה, כבר עתה המחנה הספרדי בראשות הרב עובדיה התפלג למספר קבוצות, כמספר הבנים הרואים עצמם כממשיכי דרכו של הרב עובדיה. היחיד שאינו נחשב, נכון להיות, כמועמד, הוא האח אברהם.

בסופו של דבר, מה שיקבע את זהות היורש הוא השילוב בין גדולתם הרוחנית של האחים, לבין כוחם הפוליטי. כלומר, כל אחד מבניו של הרב יזדקק הן לכוח ציבורי בין המאמינים ולהכרה שלהם בגדלותו הרוחנית וההלכתית, והן לקשר הדוק להנהגה הפוליטית של ש"ס ולבעלי ההון, שבלעדיהם קשה להזיז דברים בתנועה.

כבר בעבר התגלעו מתיחויות רבות בשורות האחים לבית יוסף. בשנת 2001 הגיעו אלה לשיא, כאשר מקורביו של הבן הרביעי, הרב דוד יוסף, טענו כי אחיו משה תקף אותו פיזית בעקבות דברים שאמר לאביו בזכות אריה דרעי ונגד משה ורעייתו.

דוד יוסף טען אז כי משה ויהודית יוסף, המתגוררים בבית האב עובדיה ונחשפים מקורבים אליו מאוד, איימו "לחסל את בית המדרש יחווה דעת", שבראשו הוא עומד, ואת קשריו עם התורמים. הרב משה יוסף הכחיש אז את הדברים, והסכים רק לומר שיחסיו עם אחיו הם עניין פנימי, ואינם נושא לדיון תקשורתי.

שליטת האחים בציבור הספרדי מתחלקת באופן לא אחיד. אפילו הרב יעקב, שניתק מגע עם אביו כשש"ס ישבה בממשלה בזמן הסכמי אוסלו, שותף במשחק. בעבר היה קרוב יותר לאביו, בשנת 83-84 אף כיהן כחבר מועצת העיר ירושלים מטעם ש"ס ולאחר נבחר מטעמה לכנסת ה-11, בבחירות הראשונות שבהן המפלגה התמודדה. בתום קדנציה אחת הוא פרש ומתמקד מאז בפעילות תורנית בלבד, כראש ישיבת 'חזון יעקב' הקרויה על שם סבו. כמו כן מכהן הרב ב'בד"ץ ישא ברכה', המתחרה בבד"ץ המשפחתי האחר 'בית יוסף' שאותו מנהל האח משה.


הרב עובדיה. מחמש ייצא אחד? צילום: גיל יוחנן

במשך השנים, על אף המחלוקות ההלכתיות הרבות שהיו לו עם אביו, צבר הרב יעקב קהל תומכים ותלמידים גדול הנשמע לפסיקותיו ובאים לשיעורים הרבים שהוא מעביר בכל רחבי הארץ. בציבור הרחב הוא ידוע כרב פסקני, נחוש וישר. עקב דעותיו הימניות הודיע בבחירות האחרונות על תמיכתו במתפלגת 'האיחוד הלאומי', והוא זוכה לאהדה גדולה בקרב המתנחלים.

האח המעורב ביותר במתרחש בש"ס הוא צעיר הבנים, הרב משה יוסף, החולש כאמור על מפעל הכשרות של בית יוסף ונחשב, לצד אשתו יהודית, למקורב ביותר לאביו. בין השאר הוא האיש שלו מייחסים את התקדמותו המטאורית של השר אריאל אטיאס בש"ס. לפני אי אלו שנים הקים משה את ישיבת 'מאור ישראל', לאברכי כולל, אך נכון להיום סמכותו הרוחנית אינה משתווה לזו של אחיו האחרים, וזו נקודת התורפה העיקרית שלו.

מעמדו הרבני של הרב יצחק יותר גבוה יותר. בנו השלישי של הרב עובדיה עומד בראש ישיבת 'חזון עובדיה', שאותה גם ייסד כהתרסה נגד עולם הישיבות הליטאי. כבר בהיותו בן 18 ריכז את פסקי אביו בסדרת ספרים שנקראת ילקוט יוסף. על חלק מהספרים שכתב בשנים הבאות עבר גם אביו והוסיף את הערותיו, ועל כן חלקם נחשבים כעבודה משותפת של השניים.

ב-1988 הוציא לאור את המהדורה הראשונה של סידור חזון עובדיה, שריכז את סדרי התפילה של אביו, וזכה לפופולריות רבה בבתי הכנסת הספרדים. בשל הפופולריות שלו תורגמו ספרים לשפות רבות, אך דווקא בארץ מעמדו חלש מהצפוי, בין השאר כי הוא נמנע מלשאת דרשות ביישובי בפריפריה.

האח הרביעי, הרב דוד יוסף בנו, עומד בראש כולל 'יחווה דעת', ומכהן כרבה של שכונת הר נוף בירושלים. מפעלו התורני הבולט הוא סדרת ספרי ההלכה 'הלכה ברורה', המבוססים על פסקי ההלכה של אביו. בעבר התפרסם הרב בתמיכתו ביו"ר ש"ס לשעבר אריה דרעי ובכך שדיבר על לבו של אביו למען השבתו לתפקיד יו"ר התנועה. באותה תקופה אף עלה שמו של הרב יוסף כמועמד לתפקיד יו"ר ש"ס.

רק הרב אברהם יוסף, בנו השני של הרב עובדיה, אינו נמצא כלל במרוץ. הוא מתגורר בחולון, מכהן שם כרב הספרדי של העיר, ומתרחק בדרך כלל מפוליטי