תומאס באוויר. "אנחנו לא נופלים ממכבי בשום צורה" . צילום: אלכס קולומויסקי

טיישון תומאס אומנם לא הקלע המצטיין העונה של הפועל, אך הוא ללא ספק היעיל ביותר אצל האדומים. הפורוורד הנהדר שהגיע הקיץ לארנה מחולון מעמיד את מדד האיכות הגבוה ביותר מבין שחקני הפועל, גם בליגה (19, לעומת 15.6 של פלדין הבא אחריו) וגם בליגת האלופות של פיב"א (18, בעוד פלדין שוב דולק אחריו עם 14.6). תומאס מצטיין העונה גם בריבאונדים וחסימות למשחק בליגה, ולא סתם קטש שב וחוזר על המנטרה הנכונה כי מדובר ב"אחד השחקנים המשמעותיים שיש לנו".

ביום ראשון האחרון היו אלו תומאס ופלדין שהצליחו להעלים את היעדרם של שלושה שחקני הפועל פצועים - כריס ג'ונסון, דאשון באטלר וליאור אליהו - בדרך לניצחון חוץ 83:89 על גלבוע/גליל, שהעניק לאדומים את הכרטיס לחצי גמר גביע המדינה. תומאס, שתפקד כפורוורד יחיד במשחק מול גלבוע, היה זה שעצר את הריצה של המארחים בדקות הסיום, ובמהלך של סל ועבירה החזיר את האדומים ליתרון של  שש נקודות (77:83), שסתם את הגולל על סיכוייהם של אריאל בית הלחמי ושחקניו להפתיע את הפועל. הפורוורד - שהעמיד שורה סטטיסטית מרשימה של 16 נקודות, 8 ריבאונדים ו־5 אסיסטים (לצד 5 איבודי כדור) - מרוצה מאוד עד כה מהחוויה עם הפועל. "אנחנו נמצאים בדיוק איפה שתכננו", אומר תומאס בראיון ל"ידיעות ירושלים", "אבל יש לנו עוד הרבה לאן להתקדם. אנחנו צריכים להיות הטובים ביותר, בכל המפעלים, ואנחנו עוד לא שם".

אוהדי הפועל יכולים לחלום על טרבל - אליפות, גביע וליגת האלופות?
"זה בהחלט תרחיש אפשרי, אבל אני תמיד מעדיף להסתכל על מה יקרה מחר, ולא בעוד חצי שנה".

הפועל חלמה בשנים האחרונות להתברג ביורוליג. בינתיים זה נותר בגדר חלום. אתה חושב שבסגל הנוכחי יש לכם מקום שם?
"מעניין, לא חשבתי על זה. אני צופה לא מעט במשחקי יורוליג. כנראה לא היינו בין הקבוצות המובילות, אבל היינו מתמודדים יפה שם. כן, יש לנו מקום ביורוליג".

שיעור לחיים 

החיוכים שמפזר תומאס מנוגדים לחלוטין למצב הרוח שבו היה שרוי רק לפני חמישה חודשים, כשב־31 ביולי התבשר שנמצא חיובי בבדיקת סמים שנערכה לו במהלך העונה שעברה, בזמן שלבש את מדי הפועל חולון. הבדיקה נערכה לתומאס בתום חצי גמר הפיינל־פור, שבו גברה חולון על הפועל - בדרך לגמר המפעל. בדומה לריצ'רד האוול, שנתפס גם הוא חיובי בבדיקת סמים בעונה שעברה בהפועל, תומאס צרך סמים בתקופת השבתת השחקנים הישראלים, כשהיה משוכנע כי העונה למעשה הסתיימה.

תומאס, שחתם בהפועל כחודש לפני שהתבשר על תוצאות הבדיקה, חש כי עולמו הספורטיבי חרב עליו. "פחדתי שלא אוכל לשחק יותר כדורסל", הוא מודה. "ברור שעשיתי טעות, אבל צריך להבין את הנסיבות. היתה בעיית תקשורת בין הזרים לבעלי הקבוצות. חשבנו באמת שהעונה הסתיימה. לא הבנו שמדובר בתרגילים של משא ומתן. העיקר שזה מאחוריי. די, נגמר".

כעבור כחודש, בתחילת ספטמבר האחרון, תומאס והפועל נשמו לרווחה כשהתבשרו כי הפורוורד יורחק לחודשיים בלבד, כשלאחריהם יוכל לשוב לפרקט.

חששת שהפועל תוותר על שירותיך?
"בהתחלה כן, אבל מהר מאוד הבהירו לי שהולכים איתי ושמנסים לסדר את הדברים. למזלי זה באמת קרה". 

הפחד שלא תוכל לחזור למגרשים גורם לך להעריך מחדש את עצם העובדה שאתה משחק כדורסל?
"לגמרי, אני אסיר תודה על כך. מהבחינה הזו קיבלתי פרספקטיבה חדשה על המשחק, ואולי על החיים בכלל".

מה עשית בתקופת ההשעיה?
"זה מצחיק, כי היה אסור לי להתאמן עם הקבוצה אז הייתי צריך לנדוד בין אולמות בעיר כדי לשמור על כושר. ככה למדתי להכיר טוב יותר את ירושלים. היה לי קשה לשבת בצד בזמן שהחבר'ה משחקים, אבל זה גם איפשר לי לבחון את הדברים מחדש ואולי לחזור שחקן בוגר יותר".

מצהוב לאדום 

תומאס (25, 2.03), שהגיע להפועל תמורת סכום צנוע יחסית לזר של כ־170 אלף דולר, דיבר בעונה החולפת בערגה על הקהל של חולון - שמקיים יחסי שנאה-שנאה עם הקהל של הפועל. בפברואר לפני שנה, רגע לפני משחק חצי גמר גביע המדינה, שבסיומו ניצחה חולון 67:76 והדיחה את הפועל מהמפעל, דיבר תומאס על המוטיבציה המיוחדת שעימה הוא מגיע לפני הקרב מול האדומים: "אנחנו יודעים מה החשיבות של המשחק נגד ירושלים עבור הקהל שלנו", אמר תומאס, והתייחס לניצחון של הפועל בליגה על חולון (86:88) זמן קצר לפני ההתמודדות בחצי גמר הגביע. לדברי תומאס בזמנו, "אחרי המשחק האחרון שלנו בבית האוהדים שלנו שרו לנו וקראו בשמה של ירושלים, אז אנחנו מבינים מה זה אומר. גם בפעם הראשונה ששיחקנו נגד ירושלים בליגה הבנו מה המשמעות של המשחק הזה עבורם ורצינו מאוד לנצח. אנחנו יודעים שאנחנו צריכים לשחק את המשחק הכי טוב שלנו גם בשבילם. בחיים שלי לא שיחקתי בשביל קהל כזה. אני מת על זה. אני מקווה שאוכל להחזיר להם על מה שהם עושים".

אחרי שלושה חודשים מול הקהל האדום תומאס מבין היטב כי הוא צריך לכפר על השבחים שהרעיף על הדמון מחולון. "הקהל של חולון מצוין, אבל עכשיו אני משחק עבור הקהל של ירושלים", הוא מסביר, ונמנע מלהיכנס להשוואות בין הקהלים. "אני רק יכול לומר שזה הבדל אדיר בין לשחק נגד הקהל של ירושלים לבין לשחק לטובתו. הדחיפה שהם נותנים לנו מדהימה, חוויה בכל פעם מחדש לשחק בארנה".

שמעת נוסטלגיות ממלחה?
"כן, יצא לי להתאמן שם לא מעט וברור שזה אולם הרבה יותר קטן ואינטימי. אבל עם כל הכבוד לרומנטיקה, מועדון כמו ירושלים צריך לשחק בהיכל מפואר כמו הארנה".

עם הקהל אתה מסתדר היטב. איך היחסים שלך עם המאמן?
"נהדרים, אני מאוד אוהב אותו. הוא סומך עלי ואני סומך עליו שהוא יודע לנווט את הקבוצה לאן שצריך. מסתדרים מצוין".

שניים מהשחקנים שהיו אמורים להיות בכירים בקבוצה, ליאור אליהו ובר טימור, מציגים יכולת חלשה לאורך רוב העונה. הם מתוסכלים?
"אני מעדיף שלא לענות על זה".

אתם מצליחים לעודד אותם?
"כמובן, אנחנו נותנים להם גב, ואולי היה אפשר לראות את זה בגישה החיובית של ליאור בניצחון על חולון. אנחנו צריכים את כולם בשלבים המכריעים".

מה יש לך לומר על תמיר בלאט?
"תענוג. גם כשחקן, ולא פחות חשוב גם כבן אדם. אוהדי הכדורסל בישראל בהחלט יכולים להיות שמחים שיש להם שחקן כמוהו. הוא יכול להגיע רחוק".

ואיך אתה רואה את המקום שלך בקבוצה?
"אני מביא המון אנרגיות לקבוצה, ומנסה לשמור את הקבוצה ביחד. אני לא נכנס להגדרות של מנהיג או לא מנהיג, אבל בהחלט חשוב לי תמיד לשמור את הקבוצה בקצב גבוה, בשני הצדדים של המגרש

מנהיג?
"אני לא אוהב הגדרות". 

אמריקן ביוטי

תומאס הגיע לחולון בקיץ שעבר, אחרי ארבע עונות במכללות ושנתיים באירופה, בליגות הגרמנית והאיטלקית. הפורוורד שנולד בלאס וגאס החל את הקולג' ביוסטון, שם רשם בשלוש שנים 15.4 נקודות ו־8.1 ריבאונדים, ובעונה האחרונה עבר לאוקלהומה. בארבע העונות במכללות שיחק כ־131 משחקים והעמיד ממוצעים של 13.7 נקודות, 8.1 ריבאונדים ו־2 חסימות בממוצע למשחק.

לאחר קריירת המכללות עבר לשחק במיטלדוישטר מהליגה הגרמנית הראשונה (הבונדסליגה), שם שיחק 29 דקות בממוצע, קלע 12.9 נקודות, קטף 7.1 ריבאונדים וחסם 1.9 פעמים בממוצע למשחק. בעונה האחרונה שיחק בקרמונה האיטלקית, שם שיתף פעולה בחלק מהעונה עם טו הולוואיי. מאזנו באיטליה היה 9.1 נקודות, 7 ריבאונדים ו־2 חסימות ב־25 דקות לערב.

תומאס סיים את העונה הסדירה עם ממוצע של 10 נקודות ב־65 אחוזי דיוק מטווח שתי הנקודות וקרוב לחמישה ריבאונדים. במשחקים מול הפועל בעונה הסדירה קלע 11 נקודות לערב, ובחצי גמר הפיינל־פור מול האדומים התעלה עם 12 נקודות באחוזים מצוינים מהשדה ומהעונשין (4/5 בכל אחד מהטווחים), 7 ריבאונדים, סחיטה של 4 עבירות ומדד כולל של 19. מנגד, בגמר מול מכבי תל אביב, שבו הפסידה חולון, התאים תומאס את עצמו ליכולת החלשה של יתר חבריו וסיים עם 4 נקודות ומדד 3 ב־20 דקות על הפרקט.

החלום האמריקאי 

בהפועל העונה תומאס נחשב לאחד השחקנים הבולטים בקבוצה, אך בדומה למרבית חבריו דווקא בקלאסיקו מול מכבי הציג יכולת חלשה כשקלע 4 נקודות בלבד ב־21 דקות. "כן זה היה ערב מאוד לא טוב, גם שלי וגם של הקבוצה", הוא מודה, אך ממהר להבהיר כי האדומים יכולים בכל יום נתון להסתכל לצהובים בלבן של העיניים. "במשחק מולנו הם באו חמים מאוד התקפית, אנחנו לא היינו שם. אנחנו בהחלט יכולים להתמודד מולם בכל משחק ובכל מעמד, לא נופלים מהם בשום צורה".

אתה רואה את עצמך נשאר בהפועל עוד הרבה שנים או מנסה את מזלך ביורוליג?
"קשה לדעת. מאוד כיף לי פה, נוח לי בירושלים וגם האנשים נהדרים. אני רואה את עצמי נשאר פה, אבל ברור שרוצה גם להתחרות ברמות הגבוהות. הייתי שמח להיות בקבוצה שמתמודדת על זכייה ביורוליג".

בחודש הבא תהיה בן 26. עוד חולם להגיע ל־NBA?
"חולם זו מילה טובה. זו תמיד המטרה, וגם יהיה נחמד להיות במדינה שלי, ליד המשפחה שלי פחות או יותר. אבל אני לא חושב על זה וגם משמח אותי לחיות מעבר לים, לחוות תרבויות חדשות". 

מה דעתך על ישראל ועל העיר ירושלים בפרט?
"מדינה נהדרת. הכול קרוב אחד לשני. בהתחלה היה לי קשה להתרגל לאוכל, אבל זה עבר מהר מאוד. בחג המולד הייתי בסיור בכנסיית המולד בבית לחם. זה היה מרשים ומרגש. אני מנסה כמה שיותר לטייל גם בירושלים, אני לא צריך לספר לכם את המשמעות של העיר הזו, ושמח שיצא לי לגור בה".

חבריך נלהבים מזה שאתה משחק בקבוצה אחת עם אמארה סטודמאייר?
"כן, אמארה אגדה. רק בשביל להיות איתו בקבוצה העונה היה שווה. קשה להאמין ששחקן כמוהו, כוכב NBA, נותן את הלב גם במשחקים שהם קצת פחות אטרקטיביים ממה שהוא התרגל אליו".

עוד מעט יש בחירות. אתה מתעניין בפוליטיקה ישראלית?
"לא ממש. גם בארה"ב אני לא ממש מעורב. קשה לעקוב כשאתה גר רחוק".

למי הצבעת בבחירות לנשיאות לפני שנתיים?
"בטח שלא לדונלד טראמפ".