במדי בית"ר. התקופה הכי טובה בקריירה | צילום: עוז מועלם

אחד משחקני הרכש הבולטים הקיץ של מ.ס. אשדוד הוא הקשר שלומי אזולאי, שקיבל העונה את המושכות להנהיג ובינתיים כבר כבש שבעה שערים בכל המסגרות.

אזולאי (29) הוא בנו של יעקב ז''ל, כדורגלן עבר של הפועל חדרה. הוא גדל בהפועל חדרה ובגיל 13 החל בנסיעות עם אביו לחיפה בניסיון לבנות שם קריירה. אבא יעקב, שהיה אחראי על הקריירה של שלומי וליווה אותו מהרגע הראשון, חלם שהילד יגיע לבוגרים של מכבי חיפה. לפני עשר שנים הוא נפטר אחרי התקף לב. שלומי אזולאי ואמו ניסו להנשימו ללא הצלחה, מה שהפך לטראומה משפחתית. "אבא תמיד ליווה אותי, היה איתי באימונים מגיל קטן. אני בטוח שבתקופה האחרונה הוא יותר שמח וגאה. אני מקווה לשמח אותו עוד יותר", אומר הבן.

אחרי עונה מאכזבת בהפועל חיפה, אף שכבש חמישה שערים אזולאי מרגיש שהיה יכול לתרום יותר. בנוער של מכבי חיפה הוא שיחק לצד מוחמד גאדיר, אייל גולסה, סינטיהו סולליך וישראל זגורי. את צעדיו המשמעותיים הראשונים בקבוצה בוגרת עשה בתחילת העשור במדי הפועל הרצליה. לאחר מכן עבר להפועל ראשון לציון.

אחר כך היה חלק מעסקה שכללה מעבר שלו לבית''ר ירושלים (בית"ר שילמה להפועל ראשון לציון 180 אלף שקל). ומשם למכבי תל אביב (ששילמה עליו ועל אלי דסה סכום מפלצתי של תשעה מיליוני שקלים), שהשאילה אותו לקרית שמונה. בהמשך חזר למכבי חיפה, ואשתקד שיחק בהפועל חיפה. בתום העונה החולפת כרטיס השחקן שלו עבר אליו, הוא עשה עם עצמו חושבים והחליט לחתום באשדוד.

במרינה, חמש דקות מהמגרש

אזולאי, שהיה אמור להיות שחקן מוביל בכדורגל הישראלי, נמצא בשנים האחרונות בדעיכה מתמדת. העונה המצוינת בבית"ר, שעיצבה אותו ככדורגלן וכאדם והפכה אותו לכזה שהכדורגל סידר אותו בחיים, לא דחפה אותו קדימה. מאז שעזב את קרית שלום הוא בעיקר מחפש את עצמו.

אזולאי. חדרה נגד אשדוד. צילום: ראובן שוורץ

אזולאי מתגורר היום במרינה באשדוד, בדירה שסודרה לו דרך מתווך מקומי. "אני כל בוקר קם מול ים כחול - אין יותר כיף מזה. אני במרחק חמש דקות ממגרש האימונים, לידי גרים עוד שחקנים, העיר נחמדה מאוד, הרבה מסעדות טובות - הופתעתי לטובה, לא יכולתי לבקש יותר. מהרגע הראשון שהגעתי לעיר, השחקנים, הצוות, האנשים מסביב נתנו לי להרגיש כמו משפחה - הם דואגים לכל ועוזרים".

עד עכשיו המצב של הקבוצה נראה טוב יחסית לעונה שעברה. כבר לא נאבקים בתחתית. 
"לפי מה שזכור לי, אשדוד פתחה טוב את העונה שעברה ואז החלה ירידה. במחנה האימונים הרגשתי שהקבוצה מחוברת מאוד, הצעירים והוותיקים. הרגשנו סוג של תלכיד טוב. ידענו שנצטרך לחזק את הקבוצה בכמה נקודות, אבל בגביע הטוטו הרגשתי שאפשר להצליח יותר העונה".

יש לכם בעיה בהגנה.
"אני מסכים. משחק ההגנה שלנו חייב להשתפר, כי בשביל לנצח נצטרך לכבוש שלושה-ארבעה שערים בכל משחק, וזה לא משהו שנצליח לעשות בכל שבוע".

מה המיקום הריאלי של אשדוד?
"קשה להעריך כרגע. הליגה, חוץ מהגדולות, מאוד שוויונית. כל קבוצה יכולה לנצח ורואים את זה. אשדוד צריכה להיות במקום הרבה יותר שקט וטוב מאשתקד. אסור לנו להיגרר למאבקי התחתית. הקהל בבית והאוהדים שבאים למגרש נהנים מאיתנו עד עכשיו, אנחנו באים לשחק כדורגל".

יש סיכוי שנראה אתכם בפלייאוף העליון?
"הלוואי שנצליח להשתחל לפלייאוף העליון. אם נהיה מרוכזים ונעבוד טוב על הדברים שדיברנו עליהם בקיץ אז אפשר להגיע לפלייאוף העליון. אם חדרה עשתה את זה בעונה שעברה אז אין סיבה שאנחנו לא נעשה את זה העונה".

יש תחושה שהחלק הקדמי שלכם העונה צפוף קצת.
"הביאו לאשדוד הרבה שחקנים טובים, מוכשרים ורעבים מעבר לכל. יש פה שחקנים שרוצים להצליח, כאלה שבאו אחרי עונות פחות טובות. רואים את זה. זה יוצר סוג של תחרות בריאה לכולם. באימונים כל אחד רוצה לנצח משחקון, וזה עובר לליגה, כל אחד רוצה לשמור על המקום שלו".

הרבה שחקנים מקבלים הזדמנויות, בכירים שנשארים מחוץ לסגל ושבוע אחר כך חוזרים להרכב.
"זה מראה שכל אחד מאיתנו צריך לעבוד קשה כדי לשמור על המקום שלו. אין הנחות לאף אחד. השחקנים רואים את זה ומבינים שאף אחד לא חסין. בשביל לשמור על המקום צריך לעבוד טוב ולהיות חזק".

רגעי החרדה בעונה שעברה גרמו לשינוי בגישה?
"בטח, פתיחת העונה הזאת היא המשך ישיר לסיום העונה הקודמת. אני לא הייתי פה, אבל ראיתי מהצד שאנשים באו מאוד מחויבים ורוצים להצליח, לא רוצים להיגרר למה שהיה בשנה שעברה. זה סוג של נס שהם נשארו בליגה, וכדי לא להיות באותו מקום השנה מהרגע הראשון התחלנו חזק עם רעב, ורואים את זה על המגרש, למעט החודש האחרון שאנחנו רוצים לשים מאחורינו".

שלומי א', שלומי ב'

מה ההבדל בין שלומי אזולאי של אשדוד לבין אזולאי של הפועל חיפה?
"כל העונה שעברה היתה לא טובה עבורי. אני מודה בזה. הגעתי למכבי חיפה לפני שנתיים, קיבלתי את סרט הקפטן, אבל לא היה טוב, דברים לא הסתדרו אישית וקבוצתית. לא נראיתי טוב, עברתי להפועל חיפה, שם שיחקתי קצת, ואז נכנסתי לניתוח, לא הצלחתי יותר מדי לשחק שם. בקיץ ידעתי שאהיה חופשי והיו לי הרבה לבטים מה לעשות. החלטתי להגיע לקבוצה שתאמין בי ואהיה בה דומיננטי.

"רציתי לחזור ליהנות מהמשחק ולהחזיר את הריגוש. ג'קי בן־זקן התקשר אלי והרגשתי שבאמת רוצים אותי פה, מצפים שאוביל, וזה קנה אותי. דיברתי עם שחקנים שהיו פה והרגשתי שיש קבוצה טובה, סוג של אווירה חדשה. לא נותר לי הרבה אלא לחתום. אני שמח שעשיתי את הצעד הזה, אחת ההחלטות היותר טובות שלי בקריירה, והכי חשוב שאני מרגיש טוב כרגע".

לא חששת שאתה מגיע לקבוצה חלשה?
"הכל עבר בראש, אבל ידעתי שאני מגיע לאתגר. באתי למועדון שרצה אותי ב־200 אחוז. ידעתי שעונה טובה אישית ואוכל להתקדם. אם נחבר את הצעירים והוותיקים אפשר לעשות עונה טובה. רואים את זה".

הפכת למנהיג של אשדוד.
"אני ורועי גורדנה הכי מבוגרים בקבוצה אז אנחנו מרגישים ככה. יש לנו הרבה ניסיון בכדורגל. אני מרגיש שאני צריך להוביל ולתת דוגמה אישית לצעירים של אשדוד. אומנם באתי רק השנה, אבל אני מרגיש שאני כבר כמה שנים במועדון הזה. השחקנים הצעירים של אשדוד הם הדור הבא של הקבוצה הזאת. הם אלו שיצליחו בעזרת השחקנים הוותיקים שמכוונים אותם כרגע. זה מועדון עם עתיד".

עתיד עתיד, אבל בהווה אתה המוציא לפועל העיקרי עם שבעה שערים.
"לא חשבתי שאכבוש שבעה שערים, לא דמיינתי פתיחה כזאת ואני מאוד שמח על כך. אבל הגעתי לאשדוד כדי לעשות עונה טובה עם הקבוצה ולא להיגרר לתחתית, זה בראש ובראשונה. השערים הם בונוס. אני מרגיש שחזר לי הביטחון פה, אני נהנה מכדורגל, רואים את זה על המגרש, אני יותר שמח. כמה שערים עוד אכבוש? לא יודע. אם אשדוד תהיה בפלייאוף העליון זה הכי יספק אותי".

מתי אחזור?

אזולאי מעולם לא הסתיר את העובדה שהוא חולם לחזור לבית וגן. לסיפור הזה היו לא מעט הזדמנויות שהבטיחו קאמבק אבל מכל מיני סיבות זה לא יצא אל הפועל.

בינואר של השנה שעברה בית"ר בחנה את צירופו, אבל חששה שמא הוא ידרוך לדן איינבינדר על האצבעות, כשבמקביל ניר קלינגר התעקש על הבאתו של אנתוני ענאן, שספק אם מישהו זוכר שהוא שיחק בבית"ר. גם בקיץ היו קולות להחזיר את אזולאי לבית וגן, אלא שאז הרכישה של עלי מוחמד טרפה את הקלפים.

בכל הזמן הזה אזולאי, שנמנע מלדבר על בית"ר בראיון הזה מטעמים מובנים, הקשר ואחיו, היו צמודים לטלפונים הסלולריים, חיכו לשיחה מאזור חיוג 02, עד שאזולאי הבין שבמעמדו החדש הוא צריך לבחור בין אופציות לא אטרקטיביות בעליל: כפר סבא ואשדוד, והוא בחר באופציה השנייה. ביום ראשון הוא מארח את בית"ר בניסיון נוסף להוכיח שמגיע לו בעתיד לחזור לצהוב־שחור.

אשדוד היא תחנת מעבר עבורך?
"אותי לימדו שכאשר טוב לך ואתה נהנה אל תביט יותר מדי רחוק. טוב לי כאן ואני לא חושב על תחנות מעבר כרגע. אני רוצה להמשיך ביכולת הטובה שלי ושל הקבוצה. אני רוצה לייצר מומנטום חיובי למועדון".